NBA Academy et BAL offrent aux adolescents africains une alternative au football


Les joueurs de la NBA Academy Emmanuel Okorafor, du Nigéria, et Khaman Maluach, du Soudan du Sud, ont beaucoup en commun, de l’amour du basket à une passion commune pour jouer à la FIFA… mais ils diffèrent très fortement en ce qui concerne la Premier League équipes qu’ils accompagnent.

Les rivaux amers Chelsea et Manchester United ont de fidèles supporters chez les deux adolescents, qui se sont rencontrés lorsqu’ils ont rejoint la NBA Academy au Sénégal, puis ont joué à la Conférence du Nil de la Basketball Africa League en avril.

Le programme BAL Elevate a vu chaque équipe remettre un joueur de l’Académie pour la durée du tournoi, avec Maluach, qui n’a que 15 ans et mesure 7 pieds, jouant pour Cobra Sport du Soudan du Sud, et Okorafor, 17 ans, jouant pour Espoir Fukash de la RD Congo.

Les deux hoopers ont tous deux joué à The Beautiful Game quand ils étaient enfants, avec des ambitions enfantines de devenir pro, jusqu’à leur taille [Maluach was 6ft7in at the age of 12] les a vus changer de direction, sur une voie de plus en plus viable pour les athlètes dégingandés d’Afrique.

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L’amour du fan de Chelsea Okorafor pour le football reste cependant profond et il considère la légende nigériane John Obi Mikel comme une idole. Bien que Mikel ait quitté Chelsea, l’adolescent nigérian est toujours un supporter des Blues.

“John Obi Mikel est une inspiration pour moi parce qu’il vient d’un milieu pauvre et a lutté contre le football nigérian et s’est retrouvé à Chelsea. Même à Chelsea, il a fait du bon travail, il a fait du bon travail. C’est une légende, tout le monde connaît John. Obi Mikel, donc c’est aussi une grande idole pour moi”, a déclaré Okorafor à ESPN.

Tout comme Mikel a joué un rôle majeur dans Okora pour être tombé amoureux du football, son frère aîné l’a fait pour le convaincre de passer au basket.

Okorafor a ajouté: “En grandissant, j’ai joué au football. Mon grand frère a joué au basket, donc je l’ai toujours suivi quand il est allé jouer au basket et est tombé amoureux [with] faire rebondir le ballon et lancer le ballon, même si j’étais trop faible pour atteindre le cerceau.”

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Emmanuel Okorafor et Khaman Maluach parlent de leur passion pour le football de Premier League.

Maluach, qui a vécu un parcours similaire du football au basket-ball en grandissant en Ouganda, a déclaré: “J’aimais tellement le football ou le football.

“J’étais parfois gardien de but ou attaquant. Soudain, ils m’ont dit de rejoindre un camp de Luol Deng – ça se passait en Ouganda. Ils m’ont dit que je devrais juste aller regarder et peut-être que j’aimerais ça.

“La plupart de mes frères savaient que j’allais grandir – à cette époque, je mesurais peut-être 6’7″ ou 6’8”. Soudain, je suis tombé amoureux du basket. En 2019, tout a commencé à venir lentement et je tomber amoureux.

“J’ai vu quelques moments forts de Giannis [Antetokounmpo] et K.D. [Kevin Durant]. Je pense que c’était à l’époque où Giannis a obtenu le titre de MVP des Bucks, alors je me suis dit : “Wow.” Je suis tombé amoureux du basket.”

Bien que les deux jeunes aient beaucoup en commun, en particulier se prélasser sur le canapé et jouer à la FIFA pendant des heures, les références de Maluach en tant que supporter de football sont directement opposées à celles d’Okorafor, et même à celles de la propre famille de Maluach.

“Je soutiens Manchester United”, a déclaré Maluach. “Presque tout le monde du côté de mon frère, tous ses enfants, ils soutiennent Chelsea. J’étais le seul fan différent de Manchester United – et mon frère aîné. Nous sommes les deux seuls fans de Manchester United.

“J’adore Manchester United. J’ai vu les moments forts de Cristiano Ronaldo… Je suis tombé amoureux. Et Juan Mata [and Paul] Pogba. J’aime vraiment leur façon de jouer.”

Bien que tous les joueurs de BAL Elevate n’aient pas été en mesure de s’imposer dans la mesure où Okorafor et Maluach l’ont fait, le duo a bénéficié d’être dans des équipes sans beaucoup de stars établies car cela leur a donné plus de temps sur le terrain que la plupart.

Tous deux resteront dans les mémoires pour leurs performances héroïques face aux champions d’Afrique Zamalek. Maluach a tenu bon lors du match d’ouverture de Cobra, une défaite 80-63 contre les hôtes de la Conférence du Nil.

Mais Okorafor est allé plus loin et a volé la vedette dans une défaite 101-92 contre les mêmes adversaires, obtenant un double-double avec 13 points et 12 rebonds en 25:35 minutes sur le terrain.

Les performances généralement impressionnantes des joueurs de BAL Elevate à Dakar et au Caire ont attiré l’attention d’équipes de certains joueurs seniors, avec la star nigériane de Zamalek Ike Diogu et la légende angolaise de Petro de Luanda Carlos Morais chantant les louanges de leurs propres adolescents.

Morais a déclaré à ESPN: “Pour nous, nous avons de la chance parce que nous avons un gars sympa, un gentil garçon [Thierry Serge Darlan]. Il sait prendre soin de lui. Il parle peu mais il a soulevé toute l’équipe. Pour nous, c’est incroyable d’avoir un jeune joueur d’un tel talent.”

Pendant ce temps, Diogu, qui a joué aux côtés de Khadim Mboup, a déclaré : “Il est très bon. Le ciel est la limite. Avoir 15 ans et entrer et jouer contre des hommes adultes et se défendre – le ciel est la limite pour lui.”

Lorsqu’on lui a demandé s’il aurait pu jouer correctement dans le BAL à l’âge de 15 ans, Diogu a répondu: “Probablement pas, car c’est du basket professionnel et il y a un certain niveau de physique qui vient avec le basket africain.

“Je viens juste d’aller au lycée aux États-Unis, c’est une toute nouvelle marque de basket-ball qui se joue [in Africa]donc je ne suis pas sûr que je l’aurais fait.”

Avec Cobra Sport et Espoir Fukash éliminés du BAL alors que le roadshow se dirige vers les Playoffs en mai, Maluach et Okorafor devront planifier les prochaines étapes de leur carrière et espérer que le BAL de l’année prochaine leur donnera une autre chance de briller.

Un ingrédient qui ne manquera pas à la paire est la motivation. Maluach a expliqué qu’il porte le nom de famille lorsqu’il entre sur le terrain : “Je suis le premier basketteur de ma famille, peut-être même de notre clan, à atteindre ce niveau.

“J’avais un cousin qui jouait au basket. C’est lui qui me donne le plus de conseils. Je reçois des conseils de ma mère, même si elle ne connaît pas le basket. Elle me dit toujours de prier avant de jouer.”

Okorafor, qui retournera également à la NBA Academy pour poursuivre ses études de basket-ball et ses études, a résumé la détermination du duo de la manière la plus succincte : “Je n’ai pas de deuxième option. Le basket va marcher, c’est sûr !”

Les éliminatoires de la BAL auront lieu à Kigali, au Rwanda, du 21 au 28 mai, et mettront en vedette les huit meilleures équipes qui ont avancé des conférences du Sahara et du Nil, y compris les champions en titre Zamalek et le package surprise Cape Town Tigers.

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