Playoffs NBA 2022 – Les Boston Celtics frappent à la porte de la finale, un moment qu’ils ne prennent pas à la légère


BOSTON – Alors qu’ils se retrouvent au bord du précipice de la finale NBA 2022, les Celtics de Boston pourraient trouver la motivation dans une série qui s’est déroulée il y a dix ans.

Le Thunder d’Oklahoma City était proche du sommet du monde du basket-ball en 2012, après avoir atteint la finale avec une liste comprenant trois futurs MVP – Kevin Durant, Russell Westbrook et James Harden – qui étaient tous au cours de leurs cinq premières années dans la ligue. .

Lorsque le Thunder a perdu contre le Miami Heat en cinq matchs lors de la finale, l’hypothèse était que ce serait la première de nombreuses apparitions à l’OKC dans la ronde de championnat de la NBA. Ils semblaient être une dynastie en devenir.

Cette dynastie n’a jamais eu lieu.

Harden a été échangé aux Houston Rockets avant le début de la saison suivante, et année après année, une combinaison de blessures, de malchance et de pertes atroces en séries éliminatoires a vu le Thunder ne pas revenir en finale avant de finalement se séparer.

La leçon? Ne présumez pas qu’une autre chance se présente.

Cette équipe Thunder est un exemple de la façon dont le genre de moment que les Celtics ont devant eux peut être flottant. Ils accueillent le Heat dans le match 6 de la finale de la Conférence Est (20h30 HE, ESPN) avec une chance de clôturer la série et de revenir en finale pour la première fois en 12 ans.

“C’est une excellente opportunité”, a déclaré Jaylen Brown de Boston après la victoire dans le match 5. “Laisse tout par terre. Tu ne veux aucun sentiment de regret.”

Les Celtics ont atteint la finale de l’Est six fois depuis ce dernier voyage en finale en 2010. Cependant, c’est sans doute le plus proche qu’ils ont été depuis qu’ils se sont retrouvés dans la même position il y a dix ans : rentrer chez eux au TD Garden après avoir remporté le match. 5 des finales Est contre le Heat pour prendre une avance de 3-2 dans la série.

La différence était que les Celtics – une équipe vieillissante dirigée par Paul Pierce, Kevin Garnett et Ray Allen, avec un titre et un autre voyage en finale à son actif – affrontaient LeBron James à son apogée. James a ensuite joué le match de sa vie pour offrir une victoire à Miami avant que le Heat ne remporte le septième match et, finalement, ne batte le Thunder en cinq matchs alors que James remportait son premier championnat.

Six ans plus tard, les Celtics étaient dans une position similaire, menant James – lors de son deuxième passage avec les Cleveland Cavaliers – 3-2 dans la série. James a perdu 46 points, 11 rebonds et 9 passes décisives pour égaliser la série dans le match 6, et tandis que la recrue de l’époque Jayson Tatum a lancé un dunk mémorable sur James au quatrième quart du match 7 à Boston, ce sont James et Cleveland qui ont prévalu.

“Ouais, c’est le cas”, a déclaré Tatum avec un sourire lorsqu’on lui a demandé si c’était différent d’être dans cette position maintenant qu’il y a quatre ans. “Je vais beaucoup mieux, [Brown] est. Nous sommes juste plus âgés. Et nous avons traversé ces moments difficiles.”

En 2020, les Celtics se sont heurtés au Heat dans la bulle, chutant en six matchs.

Cette année, les Celtics sont les grands favoris. Alors que Boston a fait face à sa part de blessures – les problèmes récurrents au genou de Robert Williams III, les blessures à la jambe droite de Marcus Smart et Al Horford manquant le premier match de la série en raison des protocoles de santé et de sécurité de la NBA COVID-19 – Miami a été décimé par eux .

Les trois meilleurs joueurs de périmètre du Heat – Jimmy Butler, Kyle Lowry et Tyler Herro – jouent avec des limites évidentes ou sont incapables de participer du tout. Même s’ils étaient tous en bonne santé, la défense en tête de la ligue des Celtics met une infraction déjà suspecte sur le demi-terrain de Heat dans une prise dormante.

“Si vous voulez percer et décrocher un billet pour la finale, vous allez devoir faire des choses ridiculement difficiles”, a déclaré l’entraîneur du Heat Erik Spoelstra après le match 5. “Se rendre à Boston et comprendre cela collectivement, ceux sont les émotions et les percées que vous avez dont vous vous souviendrez le reste de votre vie.”

Il y a quatre mois, rien de tout cela ne semblait possible. Boston pataugeait autour de 0,500, semblant serpenter vers une deuxième saison consécutive médiocre. Mais grâce à la combinaison de transactions opportunes, d’une santé améliorée et des philosophies de l’entraîneur Ime Udoka se traduisant par un succès sur le terrain, Boston est devenu un mastodonte qui a été la meilleure équipe de la NBA pendant les deux derniers mois et demi de la saison régulière.

Maintenant, les Celtics se retrouvent avec leur meilleure opportunité, après des années à frapper à la porte, pour enfin percer.

“Rien ne change”, a déclaré Udoka à propos de l’état d’esprit de l’équipe avant le match 6. “Nous devions sortir avec la bonne mentalité après une victoire, et nous l’avons fait. Nous voulons faire de même [in Game 6]fermez-le à la maison.”

Ce n’est que la cinquième saison NBA de Tatum, mais sa troisième finale de l’Est. C’est la quatrième pour Brown en six saisons et la quatrième pour Smart en huit. C’est à la fois un rappel de la quantité d’expérience en séries éliminatoires que le jeune noyau de Boston a accumulée et à quel point il est difficile de se rendre à cette dernière étape.

Les Celtics espèrent que leurs expériences seront suffisantes pour les préparer au plus grand match de leur vie vendredi, lorsqu’ils auront la chance de récupérer leur billet pour la finale.

Comme cette équipe Thunder, les Celtics ressemblent à un groupe qui pourrait être positionné pour une longue période d’excellence. Sept des huit meilleurs joueurs de rotation de Boston ont entre 23 et 28 ans (Horford, 35 ans, est la seule exception). Cinq d’entre eux ont 25 ans et moins.

Si Boston atteint la finale, Tatum et Brown deviendront le quatrième tandem de 25 ans et moins à le faire tout en menant leur équipe au score au cours des 40 dernières années, selon le Elias Sports Bureau.

Les trois autres ? Hakeem Olajuwon et Ralph Sampson avec les Houston Rockets en 1986, Shaquille O’Neal et Anfernee Hardaway avec les Orlando Magic en 1995 et Durant et Westbrook en 2012.

Aucun de ces tandems n’est revenu une deuxième fois.

“Nous avons eu l’occasion de faire quelque chose de spécial avec ce groupe”, a déclaré Brown. “Alors ne tenons pas cela pour acquis. Sortons vendredi chez nous et jouons la meilleure version de basket-ball que nous avons jouée toute la saison.”

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