NBA Finals 2022 – Les changements audacieux qui ont conduit au nouveau rôle de Brad Stevens et à une victoire dans le premier match des Boston Celtics


SAN FRANCISCO – Il y a un an, les propriétaires des Boston Celtics, Wyc Grousbeck et Steve Pagliuca, ont exécuté une décision audacieuse: ils ont fait de leur entraîneur à succès un président de l’équipe recrue et l’ont remplacé par un entraîneur recrue.

Si quelqu’un sur l’estrade le jour où la décision d’élever Brad Stevens a été officialisée – le 2 juin 2021 – avait été informé qu’exactement 365 jours plus tard, les Celtics gagneraient le premier match de la finale de la NBA 2022 120-108 contre les Golden State Warriors, ils auraient eu du mal à le croire. Cela comprenait le président sortant de l’équipe, Danny Ainge, qui a construit les os d’une équipe maintenant à trois victoires d’un championnat.

Stevens, l’ancien entraîneur des Celtics devenu directeur, et ses manœuvres depuis qu’il a accepté la promotion choquante ont été à la fois sublimes et sensationnelles.

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles les Celtics ont organisé un rallye de cinq mois qui les a amenés à traquer leur premier titre en 14 ans, mais de nombreux mouvements de Stevens au cours de la dernière année ont fourni des retours instantanés et écrasants.

• Il a embauché Ime Udoka pour le remplacer, pariant sur l’histoire d’apprentissage de l’assistant de longue date sous la direction de l’entraîneur des San Antonio Spurs, Gregg Popovich, suivi d’une nouvelle expérience en tant qu’entraîneur adjoint à Philadelphie et à Brooklyn. Le mélange d’amour dur d’Udoka combiné à sa capacité à renforcer la résilience de l’équipe était exactement ce dont ce groupe de jeunes joueurs avait besoin. Plus précisément, Udoka a atteint l’équipe d’une manière que Stevens n’avait pas, et cela a débloqué le potentiel des Celtics.

Ce n’était pas exactement Bill Russell qui remplaçait Red Auerbach, aucun des deux n’ayant d’équité dans leurs emplois. L’embauche par Stevens de son successeur était un pari.

“C’était une situation différente que beaucoup de gens ne trouvent peut-être pas attrayante, mais je pense que ce n’est qu’un avantage d’avoir un gars qui a été entraîné pendant sept ou huit ans dans le bâtiment avec les mêmes gars dans le couloir”, a déclaré Udoka à propos de comment les choses se sont mises en place.

“Nous parlons de chaque situation [Stevens has] traversé et en quelque sorte prêter son soutien jusque-là. Mais aussi prendre du recul et me laisser faire mon truc. Dans une situation unique, cela a certainement aidé cette année.”

• Stevens a échangé l’arrière Kemba Walker contre le centre Al Horford. Ce fut le premier mouvement qui a établi à quel point les choses allaient être différentes à Boston. Les Celtics ont admis que signer Walker pour un contrat maximum de quatre ans en 2019 était une erreur et laisser Horford marcher vers les 76ers de Philadelphie pendant cette intersaison a nui à l’équipe.

Stevens a raté un choix de première ronde, le 16e l’an dernier, pour conclure l’affaire. Cela n’aurait pas été un mouvement typique d’Ainge, car il préférait accumuler des choix à utiliser soit sur des joueurs en développement, soit comme appât pour chasser une star. Ce n’était pas que le processus d’Ainge était défectueux; tout le noyau de l’équipe est composé de joueurs qu’il a repêchés et qui ont payé. Mais à ce stade, Horford était un joueur de rôle de 35 ans, mais Stevens a fait de lui une priorité – tout cela s’écarte définitivement des priorités typiques de l’équipe.

Cette décision s’est avérée être un atout majeur, à la fois pendant la saison et en séries éliminatoires. Horford a joué le rôle de héros à plusieurs reprises dans cette séries éliminatoires, y compris sa performance de 26 points jeudi.

• Stevens a signé le centre Robert Williams III pour une prolongation de quatre ans de 48 millions de dollars (certains bonus peuvent faire valoir jusqu’à 54 millions de dollars). La transaction était considérée comme un peu exagérée à l’époque, car Williams avait été en proie à des blessures et avait montré un jeu limité au cours des trois premières années de sa carrière.

En quelques semaines, Williams a gagné la confiance de l’équipe, devenant l’un des faiseurs de différence défensifs de la ligue, gagnant une place dans l’équipe All-Defensive. Il s’est battu contre les blessures cette post-saison et a également joué un grand rôle dans la victoire du premier match, bloquant quatre tirs et étant une menace de lob autour du bord.

• Lors de sa première date limite d’échange en février, Stevens a exécuté une décision agressive en échangeant un choix de première ronde et un futur échange de choix avec les Spurs contre Derrick White. Comme avec Horford, Stevens est allé à contre-courant qu’Ainge avait établi en investissant les futurs actifs de projet dans un joueur de rôle.

Mais White, qui a signé un contrat raisonnable à long terme d’une valeur de 17 millions de dollars par an et était connu pour être polyvalent en attaque et un défenseur de qualité, s’est avéré être un candidat idéal. Combiné avec le choix d’échanger Dennis Schroder – une signature hors saison qui n’a pas fonctionné pour Stevens mais un faux pas qu’il a rapidement traité – le mouvement a libéré Marcus Smart pour être le principal meneur des Celtics tout en offrant un combo parfait garde hors du banc.

“Il s’agit d’ajouter des gars que vous pensez et pouvez voir jouer dans une série éliminatoire de sept matchs à renversement”, a déclaré Stevens après avoir acquis White. “Et vous savez qu’ils peuvent être sur le terrain et jouer un rôle pour vous aider à gagner.”

White a été un contributeur essentiel au cours des deux derniers tours et a fait de brillants débuts en finale, marquant 21 points et réalisant cinq points à 3 points.

Ajoutez tout cela et c’est un chef-d’œuvre de la première année de travail des Celtics sous la direction de leur président recrue et de leur entraîneur recrue. Stevens a terminé sixième dans le vote de l’exécutif de l’année, loin derrière le vainqueur Zach Kleiman des Memphis Grizzlies. Mais c’est un prix imparfait dans lequel le vrai travail n’est souvent pas vu dans un cycle d’une seule saison; cela peut souvent se transformer en une récompense de 18 mois, ce qui était le cas pour Kleiman.

L’honneur n’est pas pertinent à ce stade; le matériel ultime est proche. Et la touche de Stevens a rendu cela possible.

Et vite.

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